Los científicos observan ‘nieve brillante’ en el Ártico ruso

Apodados ‘los insectos del mar’, los copépodos miden solo unos pocos milímetros de largo, aproximadamente del tamaño de varios granos de arena seguidos (Imagen: Facebook / Alexander Semenov)

Los científicos han observado tenues luces azules en la nieve del Ártico que rodea una estación de campo en Rusia.

Al probar la nieve brillante, los científicos concluyeron que la luz fue causada por pequeños animales bioluminiscentes llamados copépodos que fueron arrastrados a la costa desde el cercano Mar Blanco durante una marea alta.

Este fue el primer avistamiento de este tipo, donde los copépodos marinos hicieron que la nieve pareciera “brillar” cerca de la Estación Biológica del Mar Blanco en el Ártico ruso.

El resplandor azul brillante fue observado por primera vez por Vera Emelianenko, bióloga, y Mikhail Neretin, hijo del biólogo molecular de la estación, en una caminata nocturna en diciembre.

El plancton lavado comenzó a brillar cuando lo molestaron los pasos de los científicos y sus perros.

“Eran como luces azules de Navidad en la nieve”, dijo Emelianenko al National Geographic.

Luego, Emelianenko estudió muestras de nieve bajo un microscopio y descubrió que el brillo se debía a la presencia de organismos bioluminiscentes llamados copépodos en la nieve.

Los diminutos crustáceos acuáticos emitían un turbado azul tenue.

Los científicos han observado tenues luces azules en la nieve del Ártico que rodea una estación de campo en Rusia (Imagen: Facebook / Alexander Semenov)

Los investigadores han observado ocasionalmente nieve incandescente a lo largo de los años, pero esta podría ser la primera vez que se documenta con una explicación.

¿Qué son los copépodos?

Los copépodos, denominados “los insectos del mar”, tienen solo unos pocos milímetros de largo, aproximadamente del tamaño de varios granos de arena seguidos.

“Son pequeños, numerosos y se comen muchas cosas”, según Steven Haddock, biólogo marino que estudia el zooplancton de aguas profundas en el Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey.

Los copépodos constituyen la mayor parte de la biomasa del océano, según algunas estimaciones. Son nadadores pasivos, por lo que no pueden resistir las corrientes.

Diminutos animales bioluminiscentes llamados copépodos iluminaron recientemente la nieve cerca de una estación de campo remota, en el primer avistamiento documentado de este tipo.

Esta especie particular de copépodo ha sido identificada como Metridia longa, que se encuentra en los océanos desde el estrecho de Hudson de Canadá hasta las aguas de Maine y a través del Ártico.

Sin embargo, la presencia de estos organismos en las orillas del Mar Blanco es inusual, ya que generalmente se encuentran más lejos en el océano.

Los copépodos habitualmente habitan entre 80 y 300 pies por debajo del océano durante el día y ascienden a unos pocos pies de la superficie durante la oscuridad de la noche.

Según Ksenia Kosobokova, experta en zooplancton marino ártico en la Academia de Ciencias de Rusia en Moscú: “Lo que debe haber ocurrido es que los copépodos quedaron atrapados en una poderosa corriente.

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Dos veces al día, cuando la marea creciente del Mar Blanco llega a la costa, el agua helada y todo lo que contiene se escurre a través de las grietas del hielo y la nieve. Para nadadores débiles como los copépodos, no hay escapatoria ‘.

La bioluminiscencia es la emisión de luz de un organismo vivo y es causada por una molécula llamada luciferina.

Por sí sola, la luciferina produce un brillo muy tenue y constante, pero combinado con la enzima luciferasa, la reacción se acelera y ese brillo se convierte en un estallido dramático.

Para algunos copépodos, la luciferina y la luciferasa reaccionan internamente, pero Metridia longa tiene glándulas en su cabeza y cuerpo para secretar esta emisión.

Los investigadores han observado ocasionalmente nieve incandescente a lo largo de los años, pero esta podría ser la primera vez que se documenta con una explicación (Imagen: Facebook / Alexander Semenov)

“Dispararán esas dos moléculas al mismo tiempo y formarán una pequeña nube de luz en el agua”, dijo Haddock.

Los científicos creen que Metridia y otros copépodos usan la bioluminiscencia como defensa para asustar a los depredadores o distraerlos el tiempo suficiente para que el copépodo escape.

Otros científicos creen que la nieve brillante se explicaría mejor por grupos de dinoflagelados, algas unicelulares que también emiten bioluminiscencia.

Jørgen Berge, profesor de la Universidad Ártica de Noruega, ha observado depósitos similares en la nieve en las costas del archipiélago noruego de Svalbard.

Los dinoflagelados están detrás de muchas manifestaciones marinas conocidas de bioluminiscencia, como las ‘bahías fosforescentes’ de Puerto Rico.

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